28 de mayo de año 585 a.c.: La primera predicción de un eclipse solar detiene una guerra

El 28 de mayo del año 585 antes de Cristo, un eclipse solar en Asia Menor provocó el abrupto final de una batalla, ya que los ejércitos beligerantes removieron sus armas y declararon una tregua. 

Este no fue el primer eclipse solar registrado. Las tablillas de arcilla de Babilonia registraron este fenómeno en Ugarit en 1375 antes de Cristo. Mientras que observaciones posteriores identificaron eclipses solares totales que "convertían el día en noche" en 1063 y 763 a.C.

Pero el eclipse del año 585 fue el primero que se sabe que se predijo. El historiador griego Herodoto escribió que Tales de Mileto predijo un eclipse en un año en que los medos y los lidios estaban en guerra. Utilizando los mismos métodos de cálculo que predicen futuros eclipses, los astrónomos han sido capaces de calcular la hora en que algunos eclipses ocurrieron en el pasado. Es posible ejecutar el reloj planetario a la inversa, así como hacia adelante.

La fecha más probable para el eclipse que Tales de Mileto predijo tuvo lugar el 28 de mayo de 585 a.C, aunque algunas autoridades creen que puede haber sido 25 años antes, en el año 610. Cientos de académicos han debatido esto durante casi dos milenios.

La predicción de un eclipse solar no es fácil. Es necesario calcular no sólo cuándo va a suceder, sino también los días en que será visible. En un eclipse lunar, el evento es visible en todo el lado de la Tierra que está en la noche, y la totalidad a menudo dura más de una hora. Sin embargo, en un eclipse solar, la sombra de la Luna cae sobre la Tierra en una trayectoria relativamente estrecha, y la duración máxima de la totalidad en cualquier lugar es de sólo 7 minutos y medio.

Por lo que se necesita saber la órbita de la luna en gran detalle, dentro de una pequeña fracción de minuto de arco. Los antiguos griegos no tenían estos datos.

Nadie conoce el método que Tales de Mileto utilizó para hacer su predicción. La técnica pudo haberla utilizado una sola vez, porque no hay otros registros de los griegos de esa época que hayan predicho con exactitud más eclipses. Se cree que Tales pudo haber estudiado las técnicas de los egipcios de medición de tierras (geometría en griego) más tarde codificadas por Euclides. Ante eso, surge la pregunta si Tales hizo la predicción del eclipse por sí mismo, o si simplemente la tomó de los egipcios.

Sin embargo, él hizo la predicción, y por muy precisa o imprecisa que podría haber sido, se produjo el eclipse. Aylattes, el rey de Lydia, estaba luchando contra Cyaxares, rey de los medos, probablemente cerca del río Halys en lo que hoy es el centro de Turquía.

Los cielos se oscurecieron. Los soldados de ambos reyes dejaron sus armas. La batalla había terminado.

Después de 15 años de lucha de ida y vuelta entre los medos y los lidios, los reyes de Cilicia y Babilonia intervinieron y negociaron un tratado. El río Halys, donde se libró la Batalla del Eclipse, se convirtió en la frontera entre los lidios y los medos.